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Entrevista con Arturo Azcorra, vicepresidente de 5TONIC

Arturo Azcorra, vicepresidente de 5TONIC
Arturo Azcorra, vicepresidente de 5TONIC

Azcorra (5TONIC): “Parece improbable que veamos la 5G en su máximo esplendor antes de 2022”

Por Alfonso de Castañeda
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alfondcctelycom4com/8/8/17
jueves 03 de diciembre de 2020, 10:30h

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Hablar hoy en día de 5G empieza a ser algo cada vez más normal fuera de los círculos tecnológicos, pero hacerlo hace cinco años no lo era tanto. Apenas dos años llevaba su predecesora, la 4G, en nuestro país y poco se hablaba, incluso en círculos tecnológicos de la quinta generación de telefonía móvil, por eso sorprende que en las últimas semanas se haya celebrado el quinto aniversario de 5TONIC, un laboratorio de investigación e innovación abierta sobre 5G.

5TONIC nace de un proyecto conjunto de Telefónica e IMDEA Networks con el objetivo de “crear un ecosistema abierto de innovación e investigación donde la industria y el mundo académico trabajen juntos para impulsar el desarrollo de las tecnologías 5G y de su entorno de emprendimiento”, según el comunicado emitido aquel 29 de octubre de 2015.

En 2018, la Comisión Europea reconocía como Digital Innovation Hub al laboratorio, por su excelencia en la tecnología 5G y ahora analizamos con Arturo Azcorra, vicepresidente de 5TONIC, estos cinco años de intenso trabajo e innovación y nos fijamos en lo que nos deparará el futuro.

Además de ser vicepresidente y cofundador de 5TONIC, Azcorra es un científico e ingeniero de telecomunicaciones reconocido como uno de los pioneros de la investigación científico en Internet y en redes en nuestro país y uno de los promotores de la telemática como disciplina científica y académica. Asimismo, es el director y fundador de IMDEA Networks y profesor universitario en la Universidad Carlos III de Madrid, unas posiciones y una trayectoria que le ofrecen una experiencia muy particular para analizar la situación actual de la industria.

Cinco años de innovación

Zonamovilidad: Me gustaría empezar hablando de los cinco años que acaba de cumplir 5TONIC como laboratorio abierto de innovación, ¿qué reflexión hacéis al respecto? ¿Estáis contentos con los resultados?

Arturo Azcorra: Los resultados están siendo fantásticos y estamos muy contentos. A lo largo de estos 5 años, el laboratorio ha participado en más de 25 proyectos y colaborado con más de 50 empresas, convirtiéndose en el laboratorio más avanzado de Europa. De hecho, en 2018 fue reconocido como Digital Innovation Hub por la Comisión Europea, participando en los grandes proyectos paneuropeos demostradores de esta tecnología.

"A lo largo de estos 5 años, el laboratorio ha participado en más de 25 proyectos y colaborado con más de 50 empresas, convirtiéndose en el laboratorio más avanzado de Europa"

En estos cinco años se han ido sumando empresas y organizaciones al laboratorio y hemos consolidado dos líneas de trabajo fundamentales. Principalmente, hemos convertido las capacidades teóricas de la quinta generación de red en habilitadores de casos de uso reales y aplicables a las distintas industrias verticales (salud, industria 4.0, turismo, videojuegos, transporte, etc.), y al mismo tiempo trabajamos realizando pruebas de las nuevas tecnologías que se van incorporando al ecosistema 5G y que facilitan muchos de esos casos de uso, como pueden ser los sistemas de orquestación de funcionalidades de red virtualizadas (NFV), la “softwarización” de la red o la capacidad de procesado en el borde de la red (MEC).

En estos cinco años, además, algunas de las empresas y organizaciones tecnológicas más innovadoras que operan en España, se han sumado a 5TONIC por su fórmula de trabajo colaborativo, donde las compañías cooperan entre sí para alcanzar los objetivos particulares de forma conjunta.

Otra figura bastante relevante, dentro del ecosistema de 5TONIC, es la del colaborador, es decir, compañías que se unen al laboratorio para desarrollar proyectos concretos para los que se requiere la tecnología que aportan las instalaciones del laboratorio para innovar en sus soluciones de negocio.

5TONIC en la actualidad

ZM: La 5G es el corazón de este laboratorio, pero ¿en qué estáis trabajando ahora?

A.A.: Trabajamos en diversos proyectos de alcance internacional, sobre todo, europeos; aunque también de enfoque local/nacional. Hacemos pruebas y experimentos de prestaciones (medidas precisas de consumo energético, eficiencia, latencia, etc.) de esta tecnología con sectores verticales. Llevamos a cabo experiencias conjuntas para ver qué necesitan esas empresas y cómo podemos ayudarles en el desarrollo de esta tecnología aplicado a soluciones y/o sectores concretos.

"Hacemos pruebas y experimentos de prestaciones (medidas precisas de consumo energético, eficiencia, latencia, etc.) de esta tecnología con sectores verticales"

Por ejemplo, estamos colaborando con ASTI Mobile Robotics en mover la inteligencia de los vehículos autoguiados para fábricas (llamados AGVs) del propio vehículo a un centro de procesado en el borde de la red utilizando una tecnología denominada MEC (Multi-access Edge Compting). El vehículo se conecta a la red con 5G, que es la única tecnología que permite cumplir con los requisitos de latencia de esta aplicación.

También hemos dado soporte a Telefónica para evaluar la viabilidad de usar el acceso 5G para el soporte de juegos online de altas prestaciones, que precisan de una alta capacidad y una baja latencia. O estamos colaborando con Utek Technologies para evaluar el uso de tecnología móvil para barcos tripulados remotamente.

Para ello, el laboratorio dispone de redes móviles 4G y 5G, con tecnología de Ericsson y con todos los elementos necesarios, tanto en el acceso radio como en el núcleo de red, para soportar la conectividad extremo a extremo. Esta infraestructura de red, compatible con la Versión 15 de 3GPP NSA (Non Stand Alone), se completará este mismo año con la incorporación del núcleo de red 5G (o 5GC) con soporte al modo de operación SA (Stand Alone), así como el acceso radio en bandas milimétricas, lo que permitirá soportar nuevos casos de uso que requieran prestaciones más exigentes.

ZM: Tenéis varios proyectos nacionales, pero también internacionales, ¿qué puedes contarnos al respecto?

A.A.: 5TONIC ha sido el laboratorio escogido por los tres grandes proyectos paneuropeos, financiados por la Unión Europea, en la llamada ICT-17 (las llamadas son las partes en las que se divide un programa) de Instalación 5G de Extremo a Extremo, encargados de desarrollar infraestructuras de pruebas de tecnologías 5G para las empresas y verticales europeos: 5G EVE, 5G VINNI y 5Genesis. Múltiples proyectos de otras llamadas (como por ejemplo la ICT-19 sobre Pruebas avanzadas de validación de 5G en múltiples industrias verticales) están haciendo uso de estas infraestructuras de 5TONIC.

"5TONIC ha sido el laboratorio escogido por los tres grandes proyectos paneuropeos, financiados por la Unión Europea: 5G EVE, 5G VINNI y 5Genesis"

Es el caso, por ejemplo, de 5Growth, cuyo objetivo es potenciar las industrias verticales con una solución 5G de extremo a extremo automatizada, que se pueda compartir y que esté impulsada por Inteligencia Artificial, lo que permitirá a estas industrias alcanzar simultáneamente sus respectivos objetivos. 5TONIC también da soporte a las actividades de otros proyectos europeos, así como a proyectos de colaboración con Taiwán, Brasil o Estados Unidos.

En el ámbito de la salud, sector especialmente relevante como consecuencia de la pandemia de coronavirus, 5TONIC ha desarrollado, en el marco del proyecto de innovación Europeo 5G-TRANSFORMER y junto a SAMUR-PC y la Universidad Carlos III de Madrid (UC3M), un novedoso sistema de asistencia a los servicios de emergencias basado en 5G. Dicho sistema permite realizar un diagnóstico y tratamiento de urgencia totalmente personalizado, que podría incluso disponer del historial médico del paciente en el mismo momento en el que se le atiende. Como ves, son muchos proyectos y muy variados.

La 5G en España

ZM: En otro orden de cosas, en las últimas semanas se ha anunciado el encendido en España de la 5G de los principales operadores, ¿qué valoración hacéis de estos anuncios que llegan un año después de Vodafone y con NSA o DSS?

A.A.: La razón por la que Vodafone ha podido lanzar los servicios 5G antes que sus competidores es porque dispone de 90 MHz de espectro contiguo en la banda de 3,5 GHz, ya que no tenía espectro para TD-LTE en la banda 42, como le pasa a Orange o a Telefónica. En el caso de este último, dispone de 40 MHz en la antigua banda 42 (3400-3600 MHz) en dos bloques de 20 MHz separados por 100 MHz. Parece lógico que, antes de lanzar los servicios en esta banda se espere a la reagrupación del espectro en bandas contiguas como la de Vodafone. Sobre todo porque las primeras generaciones de equipos 5G no soportaban todo el rango de 3400 MHz a 3800 MHz.

Por otro lado, la operación en la banda de 3,5 GHz no es la ideal para proporcionar cobertura generalizada, y como el espectro de 700 MHz no está todavía disponible, si queremos que 5G llegue a la mayor parte de la población DSS es la única solución. Pero también ha habido que esperar a que los fabricantes tuvieran productos estables, ya que DSS es una tecnología muy compleja.

"Como el espectro de 700 MHz no está todavía disponible, si queremos que 5G llegue a la mayor parte de la población DSS es la única solución"

La valoración es positiva, por supuesto, aunque somos conscientes de que aún queda mucho trabajo por hacer. Aun así, en 5TONIC ya estamos viendo potenciales usos que a nuestros colaboradores les gustaría empezar a industrializar lo antes posible. Pero para ello hay muchos factores que deben darse: disponibilidad de dispositivos a precios competitivos, despliegues lo suficientemente amplios como para que no existan problemas de cobertura, mecanismos que permitan a las empresas especificar el tipo de servicios que desean recibir, incluyendo las prestaciones, entre otros.

El 5G es un gran habilitador de todos estos avances, pero obviamente hay barreras que son difíciles de sortear: el cambio de paradigma de pasar de depender de una infraestructura cableada a otra inalámbrica para procesos que pueden ser críticos, aunque presente ventajas importantes en costes y flexibilidad, es un paso que a muchas industrias les va a costar dar.

También hay que tener en cuenta que muchas de las soluciones desplegadas actualmente aún no están amortizadas e invertir en otras nuevas, en una situación de incertidumbre económica como la actual, puede ser complicado. Pero si, como esperamos, desde España y desde Europa, se impulsa un proceso de renovación tecnológica e industrial para favorecer la recuperación de la crisis actual, estamos convencidos de que el 5G será uno de los instrumentos fundamentales para ponerlo en marcha.

ZM: Desde las instituciones se alientan las cifras que sitúan a España como uno de los países punteros en despliegue de 5G, pero ¿es esto así? Aún no se ha realizado la subasta de los 700MHz que sí se ha hecho en otros países…

A.A.: España no solo ha cumplido con los plazos que las instituciones europeas establecieron para este año, sino que los ha superado con creces. El plan oficinal era que para 2020 tenía que haber una gran ciudad por estado miembro cubierta con 5G. El proceso va bastante más rápido respecto a las previsiones iniciales. Los objetivos técnicos se han cumplido todos ellos, lo único que no se ha cubierto por falta de demanda ha sido la localización por debajo de un metro.

"Los objetivos técnicos se han cumplido todos ellos, lo único que no se ha cubierto por falta de demanda ha sido la localización por debajo de un metro"

Suiza fue el primero que desplegó 5G comercial el 17 de abril de 2019 y hay 50 ciudades provistas de estas redes en ese país; en España se desplegó 5G comercial el 15 de junio del año pasado y cuenta con 15 ciudades. Hay servicio 5G móvil, no fijo-inalámbrico como el de Estados Unidos.

De todas formas, estos despliegues tienen un componente bastante grande de imagen. El objetivo no es cubrir la ciudad. 5G despegará cuando empecemos a ver aplicaciones verticales que respondan a las necesidades de estos sectores: vehículos autónomos, sanidad, entretenimiento, etc.

ZM: Un aspecto que se ha discutido mucho es la reserva de espectro para los verticales. Desde la GSMA se ha llegado a advertir que esto podría tener un grave impacto en el despliegue, ¿crees que es así o apostáis porque España destine parte del espectro a ello como han hecho ya otros países?

"Lo que es evidente es que reservar una parte significativa del espectro si después no tiene una utilización importante es un mal uso de un activo escaso y caro"

Nosotros, como laboratorio, no tenemos una posición acerca de estas cuestiones, aunque obviamente los miembros de 5TONIC sí la tienen. Es una cuestión que no está clara. En Alemania parece que ha despertado bastante interés, pero obviamente el sector industrial en este país es muy potente. Experiencias similares para 4G en Reino Unido no terminó de cuajar, y la experiencia de compartir el espectro denominado CBRS entre distintos actores en Estados Unidos tampoco es concluyente. Lo que es evidente es que reservar una parte significativa del espectro si después no tiene una utilización importante es un mal uso de un activo escaso y caro.

También resulta interesante que entidades que disponen de su propio espectro, como puedan ser el ejército o la policía, estén explorando la viabilidad de utilizar las redes públicas (dotadas de la necesaria capa de seguridad adicional) para soportar algunos de sus servicios de comunicaciones. Esto se debe a los importantes ahorros de costes tanto en despliegue de redes como en dispositivos que esta nueva opción abre.

ZM: ¿Para cuándo podemos esperar la llegada de la 5G en su máximo esplendor en España? Es decir, con un despliegue masivo en 5G SA.

A.A.: El despliegue de 5G SA se enfrenta a varios obstáculos. Por un lado, están los clásicos cuando se introduce una nueva tecnología: disponibilidad de terminales, certificación de la interoperabilidad, despliegue de la red y los servicios, etc. Pero además, el soporte de 5G SA supone el despliegue y la integración del 5G Core, que es el cambio más fundamental que se ha producido en el núcleo de red desde que se introdujo el soporte a la conmutación de paquetes en 2G con GPRS.

"Parece improbable que veamos ese 5G en su máximo esplendor antes de 2022, pero es muy difícil predecir"

5GC permite muchas cosas nuevas, pero también implica que hay que adaptar los procesos de gestión y operación de la red y de los servicios a la nueva tecnología, lo que no es en absoluto sencillo – en muchas ocasiones es más complicado que la propia introducción de la tecnología. Y alrededor de las nuevas oportunidades que va a presentar 5G SA hay que desarrollar también canales de comercialización, sistemas de facturación, soporte técnico, etc., y que los potenciales usuarios de los nuevos servicios y aplicaciones vean la utilidad de contratar los mismos.

Por todo ello, parece improbable que veamos ese 5G en su máximo esplendor antes de 2022, pero es muy difícil predecir. Piénsese, por ejemplo, con lo que está sucediendo con los servicios de IoT (Internet de las cosas): todos podemos estar de acuerdo en que pueden ser muy interesantes y la tecnología ya está disponible, pero están tardando en arrancar por todos estos factores que lastran tanto oferta como demanda cuando un nuevo servicio va más allá de lo que estamos acostumbrados a utilizar.

ZM: Más allá de los posibles problemas, también son muchos los beneficios. ¿Qué impacto crees que tendrá esta tecnología en la economía española una vez el despliegue sea exitoso?

A.A.: 5G va a ser una nueva revolución industrial, va a suponer una profunda transformación digital en todo el tejido productivo de un país: sanidad, energía, educación, banca, etc. Es decir, en todos los sectores de actividad empresarial.

La economía debe tener como uno de sus pilares más importantes a la tecnología; pero esa tecnología tiene que ser el resultado de la inversión, investigación e innovación a través de instituciones precisamente como 5TONIC, de forma que toda esa investigación se convierta en actividad empresarial. De hecho, una vez que esta tecnología sea una realidad, de lo que se trata es de crear las condiciones empresariales que fomenten la aparición de nuevos servicios y aplicaciones impulsados o creados por empresas tecnológicas. El sector tecnológico da valor añadido y crecimiento a un país, pero hace falta potenciarlo para convertir esa investigación en actividad empresarial.

"La Administración debe aligerar la regulación que se impone a las operadoras y hacer una que promueva el despliegue de 5G"

La Administración debe aligerar la regulación que se impone a las operadoras y hacer una que promueva el despliegue de 5G y no que lo reduzca o que lo frene. Debe hacer lo mismo con los negocios que va a permitir esta tecnología en los sectores verticales.

Hay que buscar una regulación que fomente y desarrolle correctamente el mercado de los negocios. Las empresas, a su vez, deben generar actividad económica, crear empleo y nuevas oportunidades y aprovechar las capacidades de 5G, que son muchas, para transformar digitalmente su negocio. 5G va más allá de hacer las cosas más baratas, más rápidas, más fáciles o personalizadas.

5G y el terreno de la geopolítica

ZM: ¿Cómo está afectando la lucha entre Estados Unidos y China al despliegue de la 5G?

"Los vetos a los fabricantes chinos Huawei y ZTE puede suponer un retraso en el despliegue de 5G en determinadas zonas, por la incertidumbre que se genera"

A.A.: Las guerras comerciales no son buenas para nadie. El conflicto China – Estados Unidos es una guerra geopolítica. El dominio geopolítico se basaba en controlar recursos naturales clave a nivel industrial y vías de navegación; esto ha cambiado. Lo que es clave ahora es controlar en conocimiento y la tecnología. Las grandes potencias buscan la primacía tecnológica. Estados Unidos ganó la guerra fría a Rusia por eso en el sector aeroespacial. Ahora el sector TIC es el más importante por muchos motivos. Las telecomunicaciones son el sistema nervioso de un país, todo depende de él: las transacciones bancarias, las comunicaciones civiles, los sistemas energéticos, las carreteras, los aeropuertos… Es un sector horizontal que controla todo.

Obviamente, los vetos a los fabricantes chinos Huawei y ZTE puede suponer un retraso en el despliegue de 5G en determinadas zonas, por la incertidumbre que se genera. No está claro que estas empresas puedan cumplir con sus compromisos con los operadores si no se les permite el acceso a determinados componentes.

ZM: ¿Cómo está la carrera por la 5G en el ámbito global? ¿Hay algún bloque geopolítico que vaya ganando?

A.A.: A nivel mundial, el país líder es Corea tanto en despliegue como en desarrollo tecnológico. No cabe duda de que China, Estados Unidos y Europa están luchando por tener un rol protagonista en el despliegue de la 5G y destinando grandes recursos a la causa, pero aún es pronto para saber qué región o geografía se está perfilando como el ‘ganador’.

No hay que olvidar que en este mercado hay que diferenciar dos roles: los “fabricantes de equipos” y las “operadoras” (que son las que dan servicios al cliente final). Europa está bien posicionada en ambos. Nokia y Ericsson como fabricantes y Telefónica, Orange, Vodafone, Deutsche Telecom y Telenor como operadoras.

ZM: Por concluir, ¿cuál crees que será la mayor revolución que traiga esta tecnología?

"Esperamos que 5G ayude a cerrar la brecha digital, llevando los servicios de banda ultra-ancha a lugares en los que ahora no resulta viable"

A.A.: Lo primero que notarán los usuarios es el incremento de la capacidad y la disminución de la latencia respecto de otras generaciones de tecnología móvil. Pero en nuestra opinión será la capacidad que proporcionará 5G para adaptar la red y los servicios a las necesidades específicas de los usuarios. Esto se sustenta en la adaptabilidad de la interfaz radio 5G, la mayor flexibilidad del nuevo núcleo de red, que incorpora tecnologías cloud, y el soporte al denominado “network slicing”, la capacidad de poder definir la funcionalidad de la red que se utiliza para soportar determinados servicios y aplicaciones.

A más largo plazo, esperamos que 5G ayude a cerrar la brecha digital, llevando los servicios de banda ultra-ancha a lugares en los que ahora no resulta viable hacerlo por razones fundamentalmente económicas.

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