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Por Alfonso de Castañeda
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martes 16 de noviembre de 2021, 10:00h

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Intel está celebrando estos días los 50 años del lanzamiento del histórico Intel 4004, un microprocesador que sentó las bases de la informática y cambió el mundo para siempre.

En 1971, Intel lanzaba al mercado su primer microprocesador que también fue el primero a nivel comercial (hay información relativa a otros productos en el ámbito militar, como el chipset F14 CADC que data de 1970). El 4004 abrió el camino para la informática moderna gracias a los microprocesadores, que actúan como cerebros para hacer posible todo tipo de cálculos que son los que permiten el funcionamiento de la tecnología moderna, incluida la nube y el edge, entre otras.

El 4004 fue pionero en su campo y su éxito fue la muestra de que era posible construir circuitos integrados complejos así como meterlos en un chip de tamaño reducido. Además, estableció una nueva metodología de diseño lógico aleatorio, sobre la que se basaron las siguientes generaciones de microprocesadores antes de evolucionar para crear los chips de los dispositivos modernos.

“La velocidad con la que los microprocesadores se desarrollaron con el tiempo y fueron adoptados por la industria fue realmente sorprendente”

“En 1970, estaba claro que los microprocesadores cambiarían la forma en que diseñamos los sistemas, pasando de utilizar el hardware al software. Pero la velocidad con la que los microprocesadores se desarrollaron con el tiempo y fueron adoptados por la industria fue realmente sorprendente”, explica Federico Faggin, antiguo ingeniero de Intel que diseñó y produjo el Intel 4004 con Ted Hoff y Stan Mazor.

El proyecto del 4004 se inicia en 1969 cuando Ted Hoff formuló la propuesta arquitectónica, pero no fue hasta 1970 cuando se implementa en el microprocesador con la incorporación de Federico Faggin a Intel, quien diseñó la tecnología Silicon Gate (SGT) y había diseñado el primer circuito integrado MOS usando esta tecnología en 1968 (el Fairchild 3708) durante su etapa en la compañía Fairchild Semiconductor.

Ya en Intel, Faggin creó la metodología ‘random logic desing’ con SGT que se empleó para encajar el microprocesador en un único chip y que se empleó en los primeros diseños de microprocesadores de Intel (8008, 4040, 8080). La importancia de Faggin fue tan clave que todos los chips 4004 llevaban impresa las iniciales ‘F.F.’.

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Del 4004 al Intel Core de 12ª generación

Las diferencias entre los procesadores de hace 50 años y los actuales son realmente asombrosos. Mientras que el Intel 4004 contaba con 2.300 transistores, la generación actual cuenta con miles de millones. Además, el primer chip contaba con 16 pins ubicados de manera dual en línea (ocho a cada lado), mientras que ahora la 12ª generación monta 1.700 pines.

También ha cambiado la tecnología de fabricación, pasando de la tecnología de SGT a la tecnología denominada Intel 7, su proceso "Enhanced SuperFin" de 10 nm. Asimismo, se pasa de una frecuencia de 750Hz a 5,2GHz.

“’No siempre tendrás una calculadora en el bolsillo, resuélvelo’. Si has nacido durante los tres primeros cuartos del siglo XX, cuando una calculadora digital de bolsillo era cosa de ciencia ficción, probablemente estés familiarizado con esta frase”, apunta Elizabeth Jones, historiadora de Intel. “En 2021, sin embargo, sería raro escucharla, incluso en un aula de clase. Hoy en día, la mayoría llevamos una calculadora en el bolsillo. También llevamos un teléfono, una cámara, un reproductor MP4, un navegador GPS… Y podría seguir. La mayoría de nosotros da por sentado cada una de estas herramientas. Pero no tendríamos ninguna de ellas si no fuera por Intel 4004 y la evolución tecnológica que impulsó durante el siguiente medio siglo”, concluye Jones.

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